top of page
  • Andreas Norlén

Quentin Crisp: Ikonen som Utmanade Samhället och Formade Kulturhistoria

Porträtt av Quentin Crisp, Foto: Herb Ritts.


Författare. Dandy. Filosof. Nattfjäril – Kärt barn har många namn. Quentin Crisp var många saker, men framför allt var han orubbligt sig själv. Sting dedikerade sin låt, "Englishman in New York," till Crisp. New York Times beskrev honom som en revolutionär ”Writer and Actor on Gay Themes” med hänvisning till hans bok, The Naked Civil Servant (1968). Denna smärtsamma men ärliga memoar skildrar hans kamp för acceptans som en genderqueer man, vilket var en stor utmaning innan gayrättsrörelsen tog fart.

Quentin Crisp (född Denis Charles Pratt den 25 december 1908 i Sutton, Surrey, England), det fjärde barnet till advokaten Spencer Charles Pratt (1871–1931) och tidigare guvernant Frances Marion Pratt (född Phillips; 1873–1960). Hans äldre syskon var Katherine (1901–1976), Gerald (1902–1983) och Lewis (1907–1968). Enligt hans egen berättelse visade Crisp "feminina" drag redan från ung ålder, vilket ledde till att han blev retad när han gick på Kingswood House School i Epsom, Surrey. Han vann ett stipendium till Denstone College i Uttoxeter, Staffordshire, där han började studera 1922. Efter att ha lämnat skolan 1926, studerade Crisp journalistik vid King's College i London, men avlade ingen examen 1928. Han fortsatte sedan med att ta konstklasser vid Regent Street Polytechnic. Vid den här tiden började Crisp frekventera kaféerna i Soho, särskilt The Black Cat på Old Compton Street, där han träffade andra unga homosexuella män. Han experimenterade med smink och kvinnokläder, och arbetade som prostituerad i sex månader. I en intervju 1998 berättade han att han sökte efter kärlek men endast fann förnedring, en reflektion han även delade i en intervju med World in Action 1968, som sändes på tv 1971.


Foto: Angus McBean, 1941 © Harvard University.



Crisp flyttade till London vid 21 års ålder och antog då sitt nya namn. Under hela sitt liv var Crisp besluten att leva enligt sina egna regler och identifierade sig öppet och självsäkert som homosexuell. Han var en av Storbritanniens första öppet queera individer och tog sig an olika jobb under 1930-talet, inklusive modell, skådespelare och till och med manlig prostituerad.

Som en brittisk excentriker på 1920- och 30-talen, liknade Quentin Crisp en reinkarnation av Oscar Wilde. Crisp försökte ansluta sig till den brittiska armén vid andra världskrigets utbrott, men avvisades och förklarades undantagen av medicinska nämnden med motiveringen att han "led av sexuell perversion". Under Londons blitz 1941, medan andra gömde sig i bombskydd, sprang Crisp genom stadens gator och umgicks med amerikanska soldater. Han var en av Londons mest färgstarka invånare och en pionjär inom könsidentitetsutforskning genom sitt feminina mode, vilket skapade uppståndelse i ett samhälle där det var farligt att vara öppet homosexuell. Quentin var en av Londons mest färgstarka invånare och såg ut som den könslösa dandyn, årtionden innan Bowie. Hans relation med HBTQ-gemenskapen var ofta spänd. ”Jag är en minoritet inom en minoritet,” sade han.



Konstnärernas Musa och Pionjär för Självuttryck

Quentin Crisp blev i sin ungdom utfryst för sitt feminina sätt och klädsel, vilket ledde honom till prostitution innan han fann arbete som bokillustratör. Trots formella konststudier blev han aldrig konstnär, men fotografen Angus McBean började dokumentera honom runt 1938, och 1942 blev han krokimodell för konststudenter. Dimity Dawson, som studerade på Beckenham Art School på 1960-talet, minns sitt första möte med Crisp: ”Han hade lila hår, nagellack och smink. Han bar en blommig påse. Som naiv 16-åring var jag något förbryllad. Han poserade väldigt camp och var en fantastisk modell!”

Crisp minns även sitt möte med konstnären Clifford Hall: ”I samma ögonblick som han öppnade dörren till sin studio för mig kände jag igen honom som ett av distriktets landmärken. Jag hade ofta sett honom på King's Road iförd en enorm svart hatt och ett styvt spetsigt skägg ... Han var den första riktiga konstnär jag någonsin träffat. Jag blev glad över att han såg så perfekt ut i rollen.”

Quentin Crisp hade svårt att passa in i en heteronormativ värld. I senare intervjuer uttryckte han sin önskan att ha fötts som kvinna: ”Det är det enda i mitt liv jag har velat ha och inte fått. Jag känner att då skulle allt ha fallit på plats. Tankarna i mitt huvud skulle inte längre ha varit anmärkningsvärda, de skulle ha varit acceptabla. Om operationen hade varit tillgänglig och billig, skulle jag ha hoppat på chansen. Mitt liv skulle ha blivit mycket enklare som ett resultat.”

Crisp reflekterade också över hur hans utseende påverkade hans relation med omvärlden: ”Den stora barriären mellan mig och omvärlden är mitt utseende... mitt hår var henna, mina ögonlock var guld, mina finger- och tånaglar var guld, och jag var blind av mascara och stum av läppstift. Ibland ledde det till att jag blev slagen... men det här var jag naturligtvis tvungen att förvänta mig... det är folks sätt att säga att de inte accepterar mig som jag är.”

Många undrar varför han inte flyttade till städer som var mer välkomnande för människor som honom, men Crisp själv sade: ”Jag ville överleva uppståndelsen. Tanken var att överleva det... för att visa att människor som jag måste fortsätta leva. Att de var tvungna att ta sin tvätt till tvättstugan, äta sina måltider på restauranger, de var tvungna att gå till jobbet och komma tillbaka. Det här är vad folk måste lära sig.”

När det gäller sitt sexarbete var Crisp pragmatisk och skamfri: ”Jag har varit en manlig prostituerad, och det här oroar folk. Prostitution i allmänhet oroar människor, och jag kan inte förstå detta eftersom den enda ursäkt som du kan hitta för sexskam är att det kan finnas pengar i det. Annars är det en hänsynslös form av självnjutning – och du vet vad Gud tycker om lycka. Du måste kunna förklara det på något sätt. Ty allt som görs för pengar är heligt.”


Modellstudie av Quentin Crisp osignerad, konstnär okänd 1950-talet. Porträtt i krita av en ung Quentin Crisp är av Dorothy Colles. Poträtt av Edna Gray 1953. Florence Elizabeth Gilmour - Porträtt av Quentin Crisp, okänt år.


Från Anonymitet till Kultstatus

Offentlig acceptans kom för honom först under ålderns höst, genom bearbetningar av hans texter för TV och teater samt hans självbiografi The naked Civil Cervant (1968) som gavs ut när Crisp var 59 år. Crisp ville kalla sin bok I Reign in Hell, en referens till Miltons Paradise Lost (Bättre att regera i helvetet, än att tjäna i himlen), men hans agent insisterade på The Naked Civil Servant, en insisterande som senare gav honom en paus när han erbjöd manuskriptet till Tom Maschler från Jonathan Cape samma dag som Desmond Morris levererade The Naked Ape. Framgång kom i tandem och sammanhang med den genomgripande sexuella och kulturella revolutionen på 1960- och 70-talen. Skådespelaren John Hurt fick sitt stora genombrott som Quentin i en filmatiseringen av The Naked Civil Servant (1975), vilket gjorde dem båda till stjärnor. Crisp blev något av en kultfigur bland människor i samhällets utkanter, något som radikalt förändrades i och med publiceringen av boken. Boken började som en radiointervju 1964, där Quentin Crisp blev intervjuad av sin vän och likasinnade excentriker Philip O'Connor. En chef på förlaget Jonathan Cape hörde intervjun och bestämde sig för att publicera den. När boken först släpptes sålde den endast 3 500 exemplar, men blev en succé när den återutgavs efter att filmen baserad på boken sändes på TV.

Boken är full av anekdoter från Crisps liv, från barndom till medelålder, och beskriver de utmaningar han mötte genom att öppet visa sin homosexualitet och extravaganta livsstil under en tid då homosexualitet var kriminaliserat i Storbritannien. Titeln på boken är en referens till hans arbete som krokimodell; anställda av konsthögskolor betalades slutligen av Department for Education. På så sätt var modellerna tekniskt sett civilanställda som var nakna under kontorstid.


Tilda Swinton som Orlando och Quentin Crisp som Queen Elizabeth I i filmen Orlando (1992).


Nystarten i Amerika och skådespelarkarriären

1981 flyttade Crisp till Amerika och bosatte sig i Manhattans Meat Packing-distrikt där han hittade en liten lägenhet på 46 East 3rd Street i East Village. Där blev han snabbt en legend; en HBTQ-ikon som mötte trångsynthet beväpnad med ett huvud täckt av lavendel tonat hår, gyllene ögonskugga och en fedora hatt. Nätter på 1980-talets Manhattan tillbringade på dansdolven med bland andra dragartisterna RuPaul och Divine. Han blev efterfrågad i talkshowkretsen för sina kryddiga åsikter och framförde ofta en enmansshow (del monolog, del Q&A). Många av hans proklamationer var direkt skandalösa.

1967 medverkade Crisp i filmen Captain Busby: The Even Tenour of Her Ways, och skådespeleriet var något han fortsatte med under resten av sitt liv. Det handlade om mindre roller som exempelvis i Hamlet (1976) där han spelade Polonius, eller uppdrag som narrator i filmer. Hans medverkan i filmen The Bride (1985), förde honom i kontakt med Sting, som spelade huvudrollen som Baron Frankenstein. Crisp återförenades med John Hurt i filmen Romeo.Juliet (1990) där Crisp spelade Benvolio. Crisp hade titelrollen i filmen Aunt Fannie (1994). Många av de filmer han medverkat i har varit låg budget produktioner, men man kan se glimtar av Crisp i kända filmer som Philadelphia (1993) där han minglar bland gäster under en fest och som jurymedlem i en skönhetstävling i filmen To Wong Foo Thanks for Everything, Julie Newmar (1995). Hans mest minnesvärda roll var 1992 som Drottning Elizabeth I i filmatiseringen av Virginia Woolfs semibiografiska roman Orlando (1928). Crisp fick beröm för en värdig och rörande rollprestation. Han medverkade även i Stings musikvideo Englishman in New York (1988) vars text handlade om Crisp. Kortfilmen Quality of Life: The Giuliani Years (2000) handlar om "den vanlige medborgarens" livskvalité under Giulianis år som borgmästare i New York, och blev Crisps sista medverkan.

Crisp dog av en hjärtattack den 21 november 1999, vid 90 års ålder, medan han bodde hemma hos en vän i Chorlton-cum-Hardy, Manchester, på tröskeln till en rikstäckande återupplivning av hans enmansshow. En humoristisk pakt som han hade ingått med Penny Arcade, att bli ett sekel gammal, minus ett decennium för gott uppförande, visade sig vara profetisk. Han kremerades och hans aska flögs tillbaka till hans personliga assistent och resesällskap Phillip Ward i New York.


Quentin Crisp med eventproducenten Susanne Bartsch, Brandywine och RuPaul i mitten av 1990-talet, okänd fotograf.


En Oförglömlig Ikon för HBTQ+ och Engelsk Excentricitet

Vissa HBTQ-aktivister menar att Crisp blev bitter med åren, kanske för att han inte längre var den enda "udda fågeln" i byn. Trots detta deltog han i många Pride-evenemang under sin tid i New York. Till en journalist sade Quentin, ”när allmänheten blir uttråkad av homosexualitet, då är vår frihet här.”

Precis som han hade gjort i London lät Crisp sitt telefonnummer listas i telefonkatalogen. Han såg det som sin plikt att samtala med alla som ringde honom och sa Om du inte har ditt namn i telefonboken, är du fast med dina vänner. Hur kommer du någonsin att vidga dina horisonter?

Hans öppenhet för främlingar sträckte sig till att acceptera middagsinbjudningar från nästan vem som helst. Medan han förväntade sig att värden skulle betala för middagen, gjorde Crisp sitt bästa för att sjunga till sin kvällsmat genom att hylla sin värd med underbara berättelser och garn, ungefär som han gjorde i sina teaterföreställningar. Han sa att förutsatt att man kunde existera på jordnötter och champagne, kunde man ganska enkelt leva på att gå på varje cocktailparty och premiär kväll som man var inbjuden till.

Crisp fick lida mycket för sin oräddhet under stora delar av sitt liv. ”Han lät folk slå honom dagligen, med allmänhetens tysta samtycke,” berättade Sting, som blev vän med honom efter en middag 1968. ”Quentin är en hjälte för mig, någon jag känner mycket väl.”

För varje steg Crisp tog framåt möttes han av tio hinder som försökte sätta honom tillbaka. Hans motto var: ”Om du först inte lyckas, kan misslyckande vara din stil.”

Den ömsesidiga sårbarheten som ofta bygger starka mänskliga band var något Crisp aldrig visade öppet, vilket påverkade hans vänskap. I en artikel för Independent 1998 skrev hans vän Andrew Barrow: ”På scen och privat säger han sällan ordet 'kärlek' utan en hånfull ton.”

Crisp kunde inte öppna sina målade läppar utan att en djupgående, välartikulerad observation av det mänskliga tillståndet ramlade ut. ”I början var ordet. När vi väl känner till orden är vi halvvägs till att styra världen – eller åtminstone det samhälle vi rör oss i; vi blir herrar över oss själva, eftersom ord är den salva med vilken vi läker de sår som tillfogats oss av våra handlingar.”

Under de sista åren undvek han allt hushållsarbete och skrev berömt i sin självbiografi ”Efter de första fyra åren blir smutsen inte värre.”

Crisp förblev självständig och oförutsägbar även på äldre dar. Han skapade kontrovers och förvirring i HBTQ-gemenskapen genom att skämtsamt kalla AIDS för en "fluga" och homosexualitet för en "fruktansvärd sjukdom". Han var ständigt efterfrågad av journalister.

Naturligtvis var det hans kvickheter som gjorde honom känd. Quentin Crisp var en magnetisk och oförutsägbar historieberättare – en engelsk excentriker alldeles för fantastisk för att glömma. Till denna dag är Crisp ihågkommen som en produktiv HBTQ+-ikon och en påminnelse till oss alla att leva livet efter våra egna villkor.


”Varken se framåt där det finns tvivel eller bakåt där det finns ånger. Titta inåt och fråga inte om det är något utanför du vill ha, utan om det finns något inuti som du ännu inte har packat upp.”


 

QUINTINS PUBLIKATIONER

Crisps första böcker var manualer om typsnitt för reklam, användning av färg i fönsterdisplayer. Lettering for Brush and Pen (1936) och Colour in Display (1938). Boken All This and Bevin Too (1943) av Quentin Crisp var en liknelse på vers, om en arbetslös känguru som sedan följdes av självbiografin The Naked Civil Servant (1968). Boken How to Have a Life Style (1975), är en samling essäer om karisma och personlighet. Love Made Easy (1977) ä ren halvsjälvbiografisk roman som sedan följdes av Chog: A Gothic Fable (1979), och hans andra självbiografiska bok How to Become a Virgin (1981) som beskriver Crisps upplevelse av den berömmelse som The Naked Civil Servant och dess dramatisering medförde. Doing It With Style (1981) är en guide till ett omtänksamt och stilfullt boende. The Wit and Wisdom of Quentin Crisp (1984) ä ren sammanställning av Crisps essäer och citat. Manners from Heaven: a divine guide to good behaviour (1984) ä ren handbok för att leva ett medkännande liv. How to Go to the Movies (1988) ä ren bok med filmrecensioner och essäer om film. Quentin Crisp's Book of Quotations, även publicerad som The Gay and Lesbian Quotation Book: a litterary companion (1989) är en antologi av gay-relaterade citat. Resident Alien: The New York Diaries (1996) är Crisps dagböcker och minnen från 1990 till 1994. Quentin Crisps sista bok, The Last Word: An Autobiography (2017) blev den tredje och sista delen av hans självbiografiska böcker, skriven under de två sista åren av hans liv. And One More Thing (2019) är en följebok till The Last Word, där Crisp delar sin syn på andra människor, deras liv och deras åsikter. Inkluderat är manuset till Quentin's Alternative Christmas Message, som sändes på Storbritanniens Channel 4 1993, manuset till hans enmansshow An Evening With Quentin Crisp och hans samlade poesi.


 

Crisp (vänster) med skådespelaren John Hurt som spelade honom i tv-filmatiseringen av hans memoarer.


FILMER OM QUENTIN CRISP

The Naked Civil Servant (1975). John Hurt vann ett BAFTA-pris för sin roll i denna film som är baserad på Quentin Crisps självbiografi om den nakna statstjänstemannen. Filmen var både rolig och chockerande för sin tid samt ett genombrott i TV:s attityd mot homosexualitet. BBC tackade nej att producera filmen IBA censurerande av en rad från Philip Mackies kvicka manus: ”Sexuellt samlag är ett dåligt substitut för onani.” Regissören Jack Gold kammade hem en BAFTA.

 

An Englishman In New York (2009). John Hurt återvände sin roll som Quentin Crisp i den biografiska filmen skriven av Brian Fillis för Leopardrama. I övriga roller finns Denis O'Hare, Jonathan Tucker, Swoosie Kurtz och Cynthia Nixon. Filmen följer Quentin Crisps flytt i slutet av 1970-talet från London till New York City, där han omfamnades av kändisar och artister samt blir en lokal, sedermera mer nationell kändis som skrev för tidningar i New York. Han blir vän med och hjälper till att marknadsföra konstnären Patrick Angus. På 1990-talet fortsätter han sitt rejäla schema med offentliga framträdanden, inklusive en show med performancekonstnären Penny Arcade. Han gjorde sitt sista framträdande i en gaybar i Tampa, Florida där han påminner den unga skaran utomstående om att ”Varken se framåt där det finns tvivel eller bakåt. där det finns ånger, titta inåt och fråga, inte om det finns något utanför som du vill ha, utan om det finns något inuti som du ännu inte har packat upp” 2010 nominerades An Englishman in New York till ett GLAAD Media Award för enastående TV-film eller miniserie under de 21:a GLAAD Media Awards.

 

Resident Alien (1990), är en dokumentärfilm regisserad, producerad och redigerad av Jonathan Nossiter som följer Quentin Crisps vid 72 års ålder i sin vardag och på gatorna på Manhattan, där han verkar väldigt hemma. Andra som känner Crisp kommenterar honom, om hans liv som en öppet homosexuell man med ett feminiskt sätt, och om hans plats i historien om homosexuella sociala kamp. Porträttet som framträder är ett av kvickhet och lidande. Den hade premiär på Berlin Panorama (en del av Berlin International Film Festival) 1991.


The Significant Death Of Quentin Crisp (2001), är en dokumentärfilm där Tim Fountain gör intervjuer med Crisps familj och vänner om de sista dagarna av Quentin Crisp. Dokumentären innehåller även klipp från Meeting with Mr. Crisp, en kortfilm av Nathan Evans, som handlar om när Tim Fountain och Bette Bourne reste från London till New York City för att intervjua Quentin Crisp som förberedelse för scenbearbetning av Crisps bok Resident Alien.


Becoming Quentin (2009), Den här dokumentären följer David Leddick i färd med att skapa sin enmanna show om hans tjugoåriga vänskap med Quentin Crisp: Quentin & jag. I dokumentären syns sällsynta bilder av Quentin Crisp som framförde sin egen enmanna show, En kväll med Quentin Crisp.




2013 anordnade Museum of Arts and Design i Manhattan, tillsammans med kuratorn Philip Ward, en tre månader lång retrospektiv om Crisp, med titeln Ladies and Gentlemen, Mr. Quentin Crisp. Retrospektiven bestod av gratis visningar av intervjuer, enmansföreställningar, dokumentärer och andra inspelade medier.


 

“It takes a man to suffer ignorance and smile, Be yourself no matter what they say.”

(An Englishman in New York – Sting)

Senaste inlägg

Visa alla

Comments


bottom of page